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Proteínas

As proteínas são as principais substâncias de construção do corpo. É por isso que os alimentos ricos em proteínas são chamados de alimentos plásticos ou construtores.

Mas as proteínas têm muitas outras funções. As células musculares, por exemplo, se contraem graças a fios de proteínas que enchem seu citoplasma. Os glóbulos do sangue são "pacotes" de uma proteína capaz de se combinar com o oxigênio (chamada hemoglobina), transportando esse gás pelo corpo.

As proteínas formam também os anticorpos e muitos hormônios. Além disso, todas as reações ou transformações químicas do organismo ocorrem com o auxílio de proteínas especiais, as enzimas.

As proteínas são formadas pela união de muitas moléculas menores, os aminoácidos. Uma única proteína pode conter centenas ou até milhares de aminoácidos.

Existem 20 tipos de aminoácidos na natureza. Mas em nosso organismo eles podem se agrupar de maneiras tão diferentes, que chegam a formar todas as proteínas necessárias.

No tubo digestivo, as proteínas contidas nos alimentos ingeridos são quebradas em aminoácidos. Sendo bem menores que as proteínas, os aminoácidos são absorvidos e levados pelo sangue às demais células do corpo. Nas células, os aminoácidos são reunidos, podendo formar proteínas diferentes das originais, que foram ingeridas com os alimentos.

Um adulto precisa, em média, de cerca de 60g de proteína por dia. Mas não é só a quantidade que importa. O corpo humano precisa de proteínas que tenham os aminoácidos necessários para ele mesmo produzir suas próprias proteínas.

Dos 20 aminoácidos que formam as proteínas, nove precisam estar presentes na alimentação das crianças, e oito na dos adultos. A partir deles, chamados aminoácidos essenciais, o fígado pode fabricar os restantes, completando o total de 20.

Os alimentos de origem animal são, em geral, uma fonte de proteínas completas com todos os aminoácidos essenciais: ovos, carnes, rins, coração), bem como o leite e alguns de seus derivados.

Já as proteínas de origem vegetal são incompletas, embora as plantas conhecidas como leguminosas sejam bastante ricas em proteínas.

Mas uma combinação adequada de alimentos vegetais pode suprir boa parte das necessidades protéicas. Alguns vegetais são pobres em certos aminoácidos essenciais, mas ricos em outros. É o caso da clássica combinação entre o feijão e o arroz.